最令人尊敬的抗日飛行佣兵─飛虎隊

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1942年5月28日,五架志願隊的Hawk 81A-2「戰斧」驅逐機巡視中緬邊境空域。(圖片由Brad Smith提供,翻攝自《飛行佣兵:第1美籍志願大隊戰鬥史》,許劍虹着,金剛出版)

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俄烏戰爭爆發以來,烏克蘭何時獲得F-16戰鬥機一直成爲話題,雖然美國已大致同意北約國家提供F-16,但是當中還有至少半年以上的人員培訓時間,要形成戰鬥力可能要等到明年。因此籌募志願飛行員的「飛虎隊模式」就時常被提出。飛虎隊(Flying Tigers)是二戰歷史上最傳奇、最受人尊敬的傭兵團體,他們固然是被豐厚的待遇所吸引而來,但是,他們實實在在捍衛起中國西南大後方的空域,特別是在那段抗日戰爭最艱苦的黑暗時刻,更有許多人血灑長空,永遠留在了異國他鄉的土地上。

坊間說到飛虎隊,經常把美籍志願大隊(American Volunteer Group,簡稱AVG)、美國第14航空軍(Fourteenth Air Force),以及中美空軍混合團(Chinese-American Composite Wing,簡稱CACW)混在一起講,這是因爲後面兩支部隊也沿用了AVG的標誌與鯊魚嘴塗裝。但是14航空軍與中美空軍混合團,已經屬於同盟國正規軍,不能算是傭兵部隊,因此嚴格意義的飛虎隊,真正的飛行佣兵,指的只有AVG部隊。不過,不管是AVG、14航空軍,或是中美空軍混合團,都是陳納德將軍在勞心勞力的,所以3支隊伍都算是陳納德的子弟兵。

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全名克萊爾.李.陳納德(Claire Lee Chennault),是個天生的飛行好手,在年輕時就自己磨練出有效的空戰模式,特別專長從高處朝低處目標俯衝,在逼近地面時再拉回。但到了1930年,陳納德聽力受損,無法再擔任現役飛行員,只能轉任文書工作;1937年2月,陳納德被軍方高層建議退休,他頓感失去人生方向,此時太平洋對岸的中國正向他招手,國府航空學校副校長毛邦初邀請他前往考察,希望他能協助中國空軍。

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當陳納德來到中國的時候已是6月,他嫉惡如仇的豪爽性格,立即就表態「在中國與日本之間,會選擇支持中國」,立即與蔣中正委員長、蔣宋美齡夫人建立起良好關係,不久後「七七事變」爆發;再過一個月,淞滬會戰爆發,在此期間,陳納德協助中國建立最早的防空警報系統,方法也很簡單,派情報人員、可信的線民在日佔區與海邊注意可疑的日軍飛機動向,再以電報通知各空軍基地,方法雖然原始卻很有效,這樣的先期預警,成功的幫助中國空軍在8月14日打下至少3至4架的日軍飛機,日後這一天被定爲空軍節。

然而,日軍在海空軍方面皆有巨大的優勢,上海抗戰終究在3個月後失敗了,國府逐步往華中的武漢,以及更內陸的重慶遷移,國府的第一代空軍也在這個階段犧牲殆盡,其中最慘烈的一戰當屬1940年9月13日的壁山空戰,國府的蘇制I-15、I-16戰機完全不是日本新銳戰機「零式」的對手,當天被擊落13架,11名飛行員陣亡,而零式卻完全無損。陳納德與中國軍民一起看到了這一切,他認爲重建中國空軍行員已緩不濟急,只能先以有經驗的美國飛行員前來協助,也就是建立飛行佣兵部隊。

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飛行員羅伯特·史密斯(Robert T. Smith)與迪士尼公司設計的志願隊隊徽「飛虎」合影,他的夾克上有第3中隊「地獄天使」的隊徽。(圖片由Brad Smith提供,翻攝自《飛行佣兵:第1美籍志願大隊戰鬥史》,許劍虹着,金剛出版)

不過此時的美國的尚未參戰,而且社會上的孤立主義濃厚,多數美國人總認爲世界大戰與我無關,所以遊說工作必須低調進行。所幸,此時美國總統羅斯福同意這項秘密建軍,1941年4月15日,羅斯福簽署行政命令,允許美國預備役軍人、陸軍航空隊、海軍和海軍陸戰隊飛行員以「退役人員」身分前往中國參加戰鬥,總計300人加入,其中200名地勤人員、100名飛行員,另外接收被英國評爲性能不足的100架P-40B寇蒂斯戰鷹戰機,第一代飛虎隊-AVG部隊就此成立。

由於中國海岸、中南半島東側已被日軍佔領,因此300名飛虎隊員是在1941年6月抵達緬甸,並且在同古(Toungoo)開始飛行訓練,分成3支中隊:「亞當和夏娃」、「貓熊」與「地獄天使」,到了1941年11月,飛虎隊的組員陸續完訓,「亞當和夏娃」和「貓熊」兩中隊前住昆明,而「地獄天使」留守仰光。

事有湊巧,1941年12月8日,日本偷襲珍珠港,美國對日本宣戰,同時與德國、義大利宣戰。AVG隊員突然身感責任重大,他們此時不只是飛行佣兵,還同時肩付起爲珍珠港復仇的任務。

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1941年12月20日,10架日軍99式轟炸機飛向昆明,早有準備的飛虎隊立即出動24架戰機起飛迎敵,在30分鐘內擊落了4架轟炸機,造成14名日軍機組人員的陣亡,而自身無一損失。這是飛虎隊的首戰,雖然輝煌,但陳納德還不滿意呢! 他認爲小夥子們沒有善用兩機編隊戰術,應該可以有更好的擊墜數。

留在仰光的「地獄天使」中隊也在12月23日遭遇空戰,12架戰機起飛迎敵,擊落了8架97重型轟炸機,卻也有4名飛虎隊成員犠牲,但仍然是一場光榮的勝利。

隨後的7個月,飛虎隊保衛昆明上空,保衛滇緬公路,保衛緬甸,與共擊落約150架日機,另外將297架日機擊毀在,自身損失了78架戰機,有21名飛行員戰死、被俘及失蹤,另有3名於訓練過程中陣亡。

到了1942年7月,由於美國正式參戰,再以志願隊的名義作戰就不太合適,於是陳納德被任命爲第14航空軍司令,AVG正式解散。雖然陳納德力勸AVG成員留下,但是這些小夥子不習慣被陸軍官僚體制所命令,決定回家一趟再看如何參戰,但他們也表現的很傑出,在歐洲戰場、北非戰場都有他們的英雄事蹟。

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位於湖南芷江的「飛虎隊紀念館」。(陳柏廷攝)

在第14航空軍成立之後,其他新加入的飛行員們也自詡飛虎隊的傳承,這有時引起AVG成員的不滿,但無論如何,他們都爲抗日戰爭立下汗馬功勞,都同樣值得我們尊敬。

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